作者:梁宾先

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BPM (Business Process Management) 不是个新名词,但近年来 BPM 这个名词、概念、或背后所隐含的系统,却分从管理与 IT(Information Technology) 两股趋势汇流而成一股新的风潮,是管理与 IT 前所未见的大融合,以排山倒海之势,风驰电掣般蔓延开来,俨然以下一个杀手级应用 (Killer Application) 之姿态出现。

这股风潮可由著名的研究机构与大师的报告与观察窥见一斑

Howard Smith 与 Peter Finger 认为:「第三波 BPM 是重新定义企业未来五十年竞争优势的突破性进展。」

Michael Hammer 在 Agenda ( 中文译为《议题致胜》 ) 一书中指出:「企业的竞争优势不仅来自于策略,更来自于能实现策略的流程执行力。」

Delphi Group 著名分析师 Barry Murphy 表示在未来的 12 个月内,有超过 70% 的企业正在部署或评估 BPM 解决方案。

根据 Gartner 调查,到 2005 年之前至少有 90% 的大型企业将在企业内运用 BPM 系统。

Forrester Research 针对 528 家北美 IT 决策者做调查,发现到采用 BPM 的公司家数在大量增加,自 2002 年中起从 11% 上升至 33% 的公司不是正在使用,不然就是正在计划导入当今的 BPM 技术。根据市场热烈反应,可预期在 2006 年以前会出现高达 340 亿美金的 BPM 软件市场大饼。

这样一块潜力十足的市场大饼当然吸引者许多来自各个不同领域的 ISV (Independent Solution Provider) 厂商前仆后继地加入 BPM 的战场。厂商从 EAI (Tibco) 或 B2Bi (Biztalk) 、工作流程管理 (Italio, Flowring) 、入口网站 (Brovision) 、系统平台 (IBM, BEA) 、到数据库服务器 (Sybase, Oracle) 的大厂也加入战局,并推出各以原来领域专长为主的 BPM 类似解决方案。这些软件大厂为了能快速进入这个市场,积极进行了一连串并购 Workflow/BPM 厂商的动作,热闹非凡,例如 IBM 买了 HoloSoftx (2002) 、 CrossWorlds 、及 Metamerge ; Tibco 分别在 1999 年 2004 分别买了 Xerox Inconcert 及 Staffware ; Oracle 今年六月买了 Collaxa ; Adobe 的 Adobe Workflow Server 的前身是 JetForm 公司的 InTempo 。

势之所趋

这股风潮背景来自于企业 e 化,造成了企业内部有无数个自动化的孤岛 (Island of Automation) 的结果。由于软件包 (Packages) 或解决方案彼此要能沟通与相互整合,不是有先天上的限制无法达成或是花费的代价太大,所以对企业来说让这些信息系统整合起来,就变成一个非常重要的需求。

目前普遍性的整合方式是从 IT 切入,透过数据层次 (Data-Level) 来整合,如透过共享数据库,或者藉由应用程序接口 (API, Application Programming Interface) 来沟通或存取数据,也可以透过 EAI Solution 进行系统间之信息流整合, EAI 可以让系统与系统彼此透过传递讯息 / 数据来整合。

Web Services 则是 BPM 风潮的一个重要 IT 驱动力 (Enabler) 。它可以让跨平台及跨语言的应用系统整合变得容易且可行。应用系统可以根据 Web Services 标准加上一层接口,包成一个服务组件而被其它的应用程序所呼叫来传递信息。 Web Services 也是实现 SOA (Services-Oriented Architecture) 的基础。 SOA 是一个软件整合框架 (Integrated Framework) ,让处于各种平台中的连结松散 (Loosely Connected) 的应用程序 / 组件,达成在异质环境中交换数据与流程的目的。 Web Services/SOA 可以让系统在应用程序的层次 (Application-Level) 上整合。

非仅 IT

然而,若我们的期望是让企业营运变得有弹性且能快速反应商业环境的变化,则只从数据或 / 且系统的层次整合是不够的,因为通常企业的营运智识 (Working Knowledge) 与商业逻辑 (Business Logic) 都写死 (Hard-wired) 在这些 IT 系统里。所以要让企业可以弹性并快速的调整复杂多变的企业流程,就必须提升到流程的层次 (Process-Level) 上的整合。 BPM Solution 满足了这需求,它 在 SOA 架构中,扮演着将这些服务串联成商业流程的灵魂角色,让彼此松散的服务整合成新服务,并可视化 (Visualization) 整个流程 / 服务概观。

相信现在没有人会反对企业 e 化导入解决方案不可能只有信息系统 (IT System) 建置导入而不牵涉到组织 (Organization) 与流程 (Process) 的变革管理 (Change Management) 。现在企业思维的是不仅在公司内部作让流程自动化 (Automation) 或整合 (Integration) ,而是延伸到客户、伙伴、还有供货商,也就是跨越组织界线,从组织的内部延伸到组织外部,将自身流程与其它企业的流程做整合。所以企业所需要的不仅是流程的整合,而进一步需可协调 (Orchestration) 各企业间的流程,考虑的不仅是流程中系统间沟通与互动 (Interaction) ,而更需要考虑系统与人,或人与人的沟通与互动。

这就是 BPM 的内涵:不仅是 IT ,更在商业流程。

BPM 是一种在商业设计 (Business Design) 而非技术实作 (Technical Implementation) 的层次上的一种能力,能够去挖掘 (Discover) 现有 (As-Is) 流程、设计 (Design) 新的 (To-be) 流程、布署 (Deploy) 流程系统、自动执行 (Execute) 流程工作任务、 分析 (Analysis) 流程执行绩效、等涵盖一连串完整的流程生命周期 (Process Life Cycle) 的流程步骤。

流程管理系统 (BPM System) 的技术必须三个特征:流程必须要有明确表式的流程定义,必须整合现有的应用系统,及整合与人协同互动 (Collaboration) 的工具。 BPMS 必须要能可靠地完成分散的流程交易 (Process Transaction) 及复杂的流程序列,可能数周、数月,甚至数年。 BPMS 可以让企业透过流程转化为营运智能,经过不断修正的流程进而最佳化,与实时产生有意义的信息,让企业以更快速、敏捷、弹性的方式,因应企业的需求而获致最佳化的成果,成为随需应变的新企业体。

目前各厂商所推出的 BPM 的类似解决方案,数量之多让人目不暇给,有如战国时代,百家争鸣。犹如当初 ERP (Enterprise Resources Planning) 初萌之际,原本提供企业信息系统 (Enterprise Information System) 的厂商,一面在了解 ERP 定义、范畴、与内涵是什么之际,同时纷纷自称为 ERP 供货商并提出类似的解决方案。

未来有没有可能或谁能一统江湖? BPM 有没有可能成为下一个杀手级应用? BPMS 该具有哪些功能?导入 BPMS 所期望的效益是什么?我想会有很多有趣的议题值得探讨的,我会在这个专栏接续地与大家分享这些议题。